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08.05.2017 | Ethical Matters | Ausgabe 2/2017

Neurocritical Care 2/2017

Ethical and Legal Considerations in the Management of an Unbefriended Patient in a Vegetative State

Zeitschrift:
Neurocritical Care > Ausgabe 2/2017
Autoren:
Alexandra Lloyd-Smith Sequeira, Ariane Lewis
Wichtige Hinweise
This work has not been presented or published previously.

Abstract

Background

Patients without surrogates are referred to as “unbefriended.” Because these patients do not have representatives to assist with medical decision-making, patient autonomy and self-determination, fundamental concepts of American healthcare, are jeopardized.

Methods

We present a case of an unbefriended patient in a vegetative state and discuss the ethical and legal complications associated with management of unbefriended patients.

Results

An unbefriended patient was admitted to our hospital with a cardiac arrest in the setting of an intracerebral hemorrhage. Despite aggressive medical and surgical management, he suffered significant brain injury and was in a vegetative state. In our state, unless an unbefriended patient will imminently die despite medical therapy, all measures must be taken to prolong the patient’s life, so a tracheostomy and feeding tube were placed and he was transferred to a long-term care facility. The process for making decisions on behalf of unbefriended patients is complicated and varies throughout the country. Some potential ways to avoid these complex situations include: early conversations about treatment wishes while patients have capacity, mandatory advance directives, and increased training and reimbursement for physicians to proactively have end-of-life discussions.

Conclusion

The unbefriended are one of the most high-risk patient groups. Because our patient had no surrogate with whom we could have a goals-of-care discussion, we were obligated to continue aggressive management despite knowing it would prolong, but not improve, his life. Proactive preventative measures to identify and document end-of-life wishes may make management of these patients less ethically and legally complicated.

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